Pourquoi les chats ont-ils des moustaches ?

La question

Les moustaches de chat sont des poils un peu rigides appelées vibrisses. Ces vibrisses se retrouvent autour de la bouche et des yeux du chat, mais aussi chez le cheval, le chien, le renard... En fait, chez presque tous les carnivores, fouisseurs (taupes entre autres), nocturnes et aquatiques. Même les hommes ont des vibrisses ! Mais alors ces vibrisses... Accessoire esthétique ou réelle utilité ?
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La réponse

Vous vous en doutez bien, si les vibrisses sont tellement répandues dans le règne animal, c'est que leur rôle est autre qu'ornemental. Or parce que nous les appelons 'moustaches', l'idée est peut-être déjà venue à certains de les couper chez leur animal, tout comme les hommes se rasent... Erreur !
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Il ne faut jamais couper, et encore moins arracher, ces poils particuliers qui sont très importants !
Les vibrisses sont bien des poils, c'est à dire des prolongements formés de kératine (comme les plumes des oiseaux). Toutefois, contrairement à de simples poils, les vibrisses sont reliées par leur base à tout un réseau de terminaisons nerveuses extrêmement sensibles : ce sont donc des poils sensoriels qui permettent de récolter des informations sur le milieu, comme le font aussi les yeux, les coussinets, le nez... Chez le chat, on les trouve sur le museau, sur l'arrière des pattes antérieures (vibrisses carpiennes) et sur les sourcils.
 
Vibrisses du chaton   Vibrisses du chat adulte
 
Pour le chat, qui est normalement chasseur nocturne, les yeux ne lui sont pas d'une grande utilité -même si dans le noir il voit tout de même mieux que nous. Les vibrisses, comme leur nom l'indique, sont capables de percevoir des vibrations, ce qui permet au chat de repérer tout mouvement à proximité. Elles renseignent également sur la direction et la force du vent (pratique pour les sauts !) et sont aussi d'une bonne aide à la représentation spatiale : comme elles dépassent en largeur, elles fonctionnent un peu comme un radar qui informe sur la présence d'un obstacle frolé par le chat. Il percoit ainsi mieux les distances entre lui et les objets alentours, ce qui lui permet sa précision de mouvement légendaire. Lorsqu'il a attrapé une souris, il pose ses moustaches dessus, et les vibrations récoltées le renseigne sur l'état de sa proie et sur le moment propice pour lui porter le coup fatal.
 
Schéma de poil dans son follicule
Schéma de poil dans son follicule
Mais comment ca marche ? Comment un poil peut-il transmettre des informations ?
Comme nous l'avons évoqué plus haut, il n'y a pas de nerfs dans les vibrisses mais à leur base. Les vibrisses sont comme des antennes déployées : mécaniquement, elles fonctionnent comme des leviers. Chaque vibrisse est implantée dans la peau à l'intérieur d'un petit sac, appelé folicule. Des cellules sensorielles tapissent ce follicule : le moindre mouvement d'une vibrisse presse certaines cellules qui vont stimuler un réseau de fibres nerveuses. Selon les cellules compressées, le cerveau peut "deviner" ce qui a causé le mouvement de la vibrisse et l'attitude à adopter. Ce sont des récepteurs nerveus extrêmement sensibles : des déplacements de vibrisses de seulement 25µm peuvent ainsi être détéctés ! (entre le quart et la moitié de l'épaisseur d'un cheveu...)
 
Avec les coussinets, les vibrisses sont donc des éléments sensoriels essentiels du toucher qui font du chat un animal si précis et agile ! Sa bonne ouïe et son excellent odorat (grâce à l'organe de Jacobson, situé sous le palais) ne font que renforcer ses qualités de chasseur hors pair.
 
En résumé...
 
Les moustaches de chat sont composées de kératine, comme n'importe quel autre poil. Légèrement plus épais et rigides que des poils habituels, ils sont encastrés dans des follicules, de petits sacs bourrés de nerfs qui -lorsque les vibrisses vibrent- renseigne le chat sur ses déplacements et les mouvements autour de lui.
Les vibrisses sont donc un organe sensoriel à part entière.
 
Bonus :
 
- Les vibrisses poussent et se renouvellent continuellement ! Pas de panique donc si votre chat en perd de temps en temps. Ce n'est donc pas non plus handicapant à vie si votre petite dernière a coupé les moustaches du chat avec les ciseaux... même si c'est une chose à fortement éviter !
 
- Les vibrisses ne sont pas présentes que chez le chat ! Chez le cheval par exemple, qui est un herbivore, les vibrisses situées au niveau de la bouche lui permettent aussi de toucher précisément et de trier les aliments. Quand il mange, a cause de la position de ces yeux, il ne peut pas voir sa nourriture puisqu'il a le nez dessus ! Les vibrisses lui servent donc à combler cet angle mort sous la tête, et à reconnaitre les plantes comestibles des toxiques.
Tout comme chez le chat, les vibrisses sont importantes pour le cheval.
 
- Les hommes aussi ont des vibrisses ! Allez, cherchez bien... Aucun souvenir de longs poils qui dépassent ? Effectivement, les vibrisses de l'homme ne ressemblent pas à celles du chat ou du cheval. Pour vous donner un indice, sachez que le mot "vibrisse" vient du latin "vibrissae", qui signifie "poil du... nez !". C'est en effet ce petit système pileux que l'on apelle vibrisse chez l'homme (et la femme aussi d'ailleurs). Mais évidemment, nos vibrisses ne nous servent pas à nous repérer dans une pièce ni à tester nos aliments. Ces poils là servent de filtre, de barrière pour freiner l'entrée de pathogènes, d'insectes, etc... Aussi à partir de maintenant ne dites plus "je dois me moucher" mais "je dois assainir mes vibrisses". Succès garanti...
 
 
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