Pourquoi les carottes sont-elles oranges ?

La question

Les carottes que l'on trouve sur les étalages, longues et orangées, doivent leur couleur à la présence de carotène. Il n'en a pourtant pas toujours été ainsi ; quelle est l'origine de la jolie couleur de cette racine ?
Carotte

La réponse

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Le saviez-vous ?
La carotte est une racine. En tant que telle, elle est coincée sous la terre, ne voit jamais le soleil et n'est donc pas pigmentée. C'est pourquoi les carottes - à l'origine- étaient blanches.
Comme on pourrait s'y attendre pour une racine, les premières variétés de carottes cultivées étaient blanchâtres. Avec leur peau dure et leur chair fibreuse, ces raves n'ont jamais eu leur place sur les tables royales. Tout comme le panais (sorte de carotte sucrée), elles étaient en revanche très consommées par la population car elle était peu coûteuse. Une autre variété de carottes, venant de Syrie, possédait des couleurs allant du rouge au violet. Cette étrange couleur est due à la présence d'anthocyanes.
 
Les anthocyanes sont  des pigments végétaux qui sont surtout présents dans les racines et bourgeons, et qui leur confère une forte protection contre les UV. Leur concentration diminue là où la plante synthétise de la chlorophylle (essentiellement dans les feuilles). Elles peuvent aussi avoir un rôle antioxydant, qui protège des infections et attaques bactériennes, ou encore interagr avec des hormones végétales pour contrôler la croissance.
 
Et notre carotte orange ? Elle fait son apparition dans les serres hollandaises au XVIème siècle, à la suite de croisements et de sélections entre des carottes rouges apparues spontanément dans leurs serres, et des carottes blanches. En créant un légume orange, ces hollandais souhaitent faire un cadeau au Prince d'Orange et lui prouver fidélité. Le Prince d'Orange - de la Maison d'Orange - fait en effet partie de la famille régnante en Hollande depuis cette époque.
Comme cette nouvelle espèce, la carotte orange, était bien plus agréable à manger que son ancêtre blanche, elle se fait une place sur les tables du Prince, avant de s'exporter dans les autres pays puis dans le monde.
 
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Le saviez-vous ?
La carotte rouge apportée de Syrie, bien que plus tendre, n'a jamais eu beaucoup de succès en France. Peut-être à cause d'une légende qui attribuerait sa couleur rouge à la période de persécution des premiers chrétiens, où une servante chrétienne poignardée par un païen aurait versé son sang sur les carottes qu'elle était en train d'éplucher...
 
En résumé...
 
La carotte orange est une variété créée au XVIème siècle par les hollandais en cadeau au Prince d'Orange. Elle fut obtenu par croisement entre les carottes blanches d'origine et une espèce particulière de carotte rouge. Elle s'exporta par la suite dans le monde entier, car cette carotte était beaucoup plus douce et tendre.

Pour aller plus loin...

- Les anthocyanes (article Wikipédia)
 
 
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