Les pigeons voyageurs ont une boussole dans le bec

 
Un pigeon
Pour se repérer dans leur environnement, les animaux migrateurs peuvent avoir recours à plusieurs sens, notamment visuels et olfactifs. On a toujours supposé que le champ magnétique terrestre était une composante importante de leur sens de l'orientation, mais sans pouvoir le démontrer.
 
D'après une équipe allemande, c'est à présent chose faite chez le pigeon voyageur : des analyses aux rayons X et des coupes de tissus ont mis en évidence la présence de particules magnétiques sous la peau, à la base du bec.
 
Regroupés en un petit organe complexe, des cristaux de maghémite et de magnétite (tous les deux des oxydes de fer: des particules magnétiques) sont présents près de cellules sensorielles. Les cristaux, en bougeant selon l'alignement avec le champ magnétique terrestre, viennent presser contre des cellules sensibles (des mécanorécepteurs), qui transmettent ensuite l'information au cerveau.
 
Le tout renseignerait ainsi l'animal sur sa position géographique, mais avec une grande précision et surtout en 3D, fournissant donc aussi des informations sur sa hauteur !
 
Source : Fleissner Ga, Stahl B,  Thalau P, Falkenberg G, Fleissner Gü (2007) A novel concept of Fe-mineral-based magnetoreception:histological and physicochemical data from the upper beakof homing pigeons - Naturwissenschaften 94:631–642
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