Certains insectes utilisent les étoiles pour se repérer !

Le bousier d'Afrique. credit photo:Udo Schmidt, wikipedia (licence creative commons)Depuis toujours, les hommes ont utilisés les étoiles pour se repérer la nuit tombée. Mais saviez-vous que certains animaux le font également ?  Ce phénomène était bien connu pour certains oiseaux et mammifères tels que les phoques, mais n'était que soupçonné pour d'autres, comme les araignées et certains insectes.
 
Une espèce de bousier et sa balle de bouse credit photo:Rafael Brix, wikipedia (licence creative commons)
Deux équipes de chercheurs -en collaboration- ont récemment démontré que le bousier Africain, un petit coléoptère, est capable d’utiliser les étoiles et la lune pour se repérer la nuit. Ce petit insecte façonne des boulettes de bouse et les pousse avec ses pattes jusqu’à son terrier. Il est important pour lui de s'éloigner rapidement de la zone où il a façonné sa boulette et de retrouver rapidement son terrier; pour éviter de se la faire chaparder par d'autres bousiers !  Pour se repérer de jour, ils utilisent la position du soleil, et la nuit, ils utilisent la lune et la voie lactée.
 
Comment les chercheurs ont-ils prouvés cela ? Une partie des expériences consistait à mettre les bousiers avec leur boulette dans un planétarium. Les chercheurs y projetaient des images du ciel avec plus ou moins d’éléments (la lune, les étoiles les plus brillantes...) et ont calculé le temps que mettent les bousiers à réaliser un trajet d’un point A à un point B. Sans voie lactée ou lune, le bousier tourne en rond et se perd ; alors que par une nuit claire, celui-ci arrive à se repérer, se déplace en lignes presque droites et met beaucoup moins de temps à rejoindre son objectif.
 
Ces travaux ont été récompensés d’un Ig Nobel (prix humoristique « récompensant » les travaux de recherche les plus insolites), pourtant, ils apportent de nouveaux éléments sur les impacts d’une pollution encore aujourd’hui sous-estimée : la pollution lumineuse. Regardez le ciel ce soir par votre fenêtre. Si vous habitez proche d’une grande agglomération, il est probable que, même par une nuit claire, vous ne voyiez qu’une petite partie des étoiles de la voute céleste. Pourquoi donc ? Tout simplement car la ville reste éclairée la nuit, et cette lumière masque en partie la luminosité des étoiles. Cette émission de lumière a de profonds impacts sur certains animaux, notamment les insectes nocturnes qui vont être attirés par cette lumière. Ici, les chercheurs suggèrent l’importance de la visibilité des étoiles dans la vie de nombreux animaux.
 
Pour aller plus loin :
- Comprendre la pollution lumieuse et ces effets : https://www.notre-planete.info/environnement/pollution-lumineuse.php
 
Intervention de Marcus Byrne aux conférences TED en aout 2012, dans laquelle
il décrit ses découvertes sur le bousier manipulant sa boulette (sous-titres français).
 
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